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伦纳德彗星并不像科学家们认为的那样明亮

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这张伦纳德彗星闪耀着光芒的图片是欧洲航天局近地天体协调中心发布的,由西班牙的卡拉尔·阿尔托·施密特望远镜于2021年12月7日最先用905秒曝光拍摄得。(图片来源:ESA/NEOCC)

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天文爱好者们最期待的“年度最亮彗星”发生了一些奇怪的事情

伦纳德彗星是天文学家在2021年发现的第一颗彗星,之后天文爱好者们就热切期待着2021年的12月因为此时伦纳德彗星最接近地球和2022年1月因为此时伦纳德彗星最接近太阳。但在11月底,天文爱好者们注意到了一些奇怪的事情。当彗星接近太阳时,它确实会变得更亮,但显然这只是因为它越来越接近地球,而不是因为它本身变得更亮,相反,它的光似乎正在消褪。

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“这不是一个好消息。彗星本应该越来越亮的,”叶泉志,马里兰大学一位专攻彗星的天文学家,告诉太空网站。“如果彗星没有变亮,那么一定有什么出错了,但目前为止我们无法确切地知道是什么。”

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基于他们过去观测彗星得到的数据,科学家们担心彗星伦纳德奇怪的黯淡意味着其内的冰核正在消亡。过去,一些分解的彗星即使在飞近太阳时光芒也会消退—这是某些事情正在发生的第一个征兆。

“为什么它会变暗,有各种各样的假设,”叶说。 “最简单也是最明显的就是,彗星发生了一些不健康的事。”

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他认为,最可能的假设是伦纳德彗星已经裂开,或者很快就会开始裂开。但其他因素可能也会是罪魁祸首。例如,彗星可能只是因为冰用完了,太阳的照射使其蒸发,尽管叶认为这不太可能。 “这似乎太凑巧了,”他说。

尽管如此,现在说伦纳德彗星已经消失还为时过早。

“我早上[12月7日]看到的图像,这颗彗星似乎还OK的——从形态上,它看起来不错。但本质上的衰落趋势仍在继续,”叶说。“时间会证明一切的,现在还不好说。”

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叶说,彗星要消亡的第一个迹象是,它没有了离子尾,即一股从彗星指向与太阳相反方向的带电粒子流。该特征可能会在彗星裂开后的几个小时内消失。

伦纳德彗星在周日(12月12日)最接近地球;它的近日点,或是说最接近太阳的时间点,出现在1月3日。虽然太阳的影响会在1月3日之后会减弱,但即使彗星能存活那么久也不一定安全。

“彗星会做些奇奇怪怪的事情,”叶说。“有时它们在到达近日点之前就解体了,有时在之后解体,甚至有假设说彗星在远离太阳时会解体。除非真的看到它发生,否则我们也不太确定。”

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叶指出,有几个因素可能会使一颗彗星裂开。太阳或大行星的引力牵引当然可以把它拉得裂开,但彗星的心脏也可能内爆。如果彗星的物质完全按正确程序蒸发,它可以极大地加速彗星的自转速度,以至于这个冰球在高速飞行中变成碎片。

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即使莱昂纳多彗星即将结束,也有时间在天空中看到它。叶说,从彗星开始分裂到从地球上看它逐渐消失之间通常会有一个延迟。他说:“通常需要几天的时间,你才能看到彗星发生巨大的变化、褪色等等。”。“下周我们仍然会看到一些非常明亮的东西,因为彗星完全解体需要时间。”

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这张NASA天空地图显示了2021年12月14日至12月25日期间伦纳德彗星在夜空中的位置。 (图片来源:NASA/JPL-Caltech)

伦纳德彗星将在12月12日之前的晚间接近地球时可见。接下来,它将被太阳的强光所掩盖,消失几天,然后在12月17日前出现在傍晚的天空中。

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叶泉志表示,由于多云的天气,还没能亲眼看到伦纳德彗星,但他希望能在下周看到。他不仅对彗星能向科学家揭示太阳系早期的情况感兴趣,也同样欣赏彗星划过天际的景象。

"观星是有趣的,作为明亮的彗星,它们很美,"他说。"在夜空中看到它们真是太好了。"

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相关知识

C/2021 A1(伦纳德)是一颗入轨长周期彗星,由G. J. Leonard于2021年1月3日(近日点前一年)在莱蒙山天文台发现,当时彗星距离太阳5AU(7.5亿公里)。这是2021年发现的第一颗逆行彗星。2021年12月12日,该彗星将距离地球0.233AU(3490万公里),2021年12月18日距离金星0.028AU(420万公里)。它将在2022年1月3日时最接近太阳。在2021年12月时,伦纳德肉眼可见。视星等达到4等时,它应该能用普通双筒望远镜观测到。10月10日,这颗彗星显示出一条短而密集的尘埃尾巴。截至12月初,这颗彗星的总星等(彗星+彗核)约为6。第一批关于肉眼观测的报道于2021年12月5日开始发表。

BY:Meghan Bartels

FY:Astronomical volunteer team

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